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지구상 가장 작은 대륙이자 6번째로 큰 나라입니다.

수도는 캔버라입니다. 대륙으로서는 가장 작지만 아프리카보다 다양한 기후와 지형을 가질 만큼 넓은 섬으로 알래스카를 제외한 미국 본토와 크기가 거의 같고, 러시아를 제외한 유럽 면적의 1.5배에 달합니다. 남회귀선이 국토의 중앙부를 가로지릅니다. 서쪽으로 인도양, 동쪽으로 남태평양의 산호해, 태즈먼 해와 접하는데 해안선의 길이가 3만 6,735km에 달합니다. 대륙 동쪽으로는 파푸아뉴기니에서 태즈메이니아 섬 부근까지 대륙붕이 남북으로 길게 뻗어 있는데 그 너비가 약 30∼240km에 달합니다. 동해안에는 산호초인 그레이트배리어리프가 퀸즐랜드 주 남부에서 파푸아 만까지 2,000km에 걸쳐 북쪽으로 뻗어 있으며 면적은 약 20만 7,000㎢입니다. 대륙 쪽으로 수심이 깊고 위험하지만 해협을 통해 배가 항해하고 있습니다. 면적 7,692,030㎢, 인구 19,702,000(2002).

지형은 평균고도가 300m(세계평균은 약 700m) 미만으로 매우 낮고 600m 이상의 고지는 전국토의 5% 정도입니다. 그러나 국지적인 특성에 따라 내륙의 중앙저지, 습곡운동에 의해 형성된 동부고지, 조륙운동에 의한 서부대지로 크게 나누어집니다.

첫째, 대륙의 2/3를 차지하는 서부지대는 곤드와나 대륙의 일부로 제3기 마이오세에는 해수면에 가까운 준평원이었습니다. 그후 조륙운동에 의해 평균해발 350m 정도의 대지를 이루게 되었고, 몇 개의 낮은 산맥과 구릉이 단조로운 경관에 변화를 주고 있습니다. 지층이 오래된 이 지역에는 금을 비롯한 각종 광석이 매장되어 있는데, 특히 철광은 세계 매장량의 1/2에 달하고 알루미늄·망간 등의 원광 매장이 많습니다. 또한 천연 가스, 석유 등의 매장량도 상당합니다.

둘째, 서부대지와 동부고지 사이에 위치하는 중앙저지는 고도 150m 정도로 매우 낮으며 면적은 이 대륙의 25%에 달합니다. 중앙저지의 절반 가량이 해수면보다 12m 낮으며 이때 고인 물은 짠물 호수인 에어 호 로 배수됩니다. 북쪽 카펀테리아 만에서 남쪽 스펜서 만에 이르는 중앙저지는 주로 중생대 이후 내해나 큰 호수에 퇴적물질이 쌓여 형성된 구조분지입니다. 주로 혈암과 사암의 퇴적암이 경사를 이루어 분포하며 대찬정분지 (大鑽井盆地), 머리달링 분지, 플린더스의 세 지역으로 나누어집니다. 북쪽 카펀테리아 만에서 남쪽 에어 호 분지까지 발달되어 있는 대찬정분지는 건조기후대로서 물이 부족한 지역이었으나 퇴적암 지층구조를 활용한 자분정(自噴井)의 찬정이 개발된 이후에는 음료수뿐만 아니라 관개용수 등의 수자원을 공급받고 있습니다. 머리달링 분지는 동부고지에서 발원하는 머리·달링 강 및 그 지류들의 유역분지로서 동부 중앙저지의 남동쪽 절반에 해당합니다. 일찍부터 하천수를 관개하여 논·밀밭·과수원 등에 이용했기 때문에 이 하계망은 오스트레일리아에서 경제적으로 매우 중요시합니다. 특히 반건조지역에 발달하는 적갈색토·흑색토 등의 비옥한 토양이 널리 분포하여 밀농사나 소·양을 사육하는 데 유리합니다. 사우스오스트레일리아 고지라고도 불리는 플린더스는 제3기 플라이오세에 형성된 침식평탄면에 단층작용이 가해져 형성되었고 동고남저의 지형을 이룹니다.

셋째, 동부고지는 대륙의 분수령인 그레이트디바이딩 산맥이 북쪽 요크 곶에서 대륙의 동안을 라 태즈메이니아 섬까지 평탄한 고원상의 지형을 형성합니다. 그레이트디바이딩 산맥 은 남쪽으로 가면서 높아지는데 코지어스코 산 (2,228m)에서 가장 높습니다. 이 산에는 머리 강 과 그 지류인 머럼비지 강의 수원이 되는 빙하계곡과 빙하호 등이 있는데 이들은 주로 홍적세에 생성되었습니다. 습곡산맥이 오랜 세월 동안의 침식작용으로 준평원화된 후, 제3기 마이오세말 또는 홍적세초 요곡운동(橈曲運動)에 의해 형성된 융기준평원(隆起準平原)으로서 동쪽의 경사는 급하나 서쪽은 완만합니다. 동쪽에는 단층선을 따라 분출된 현무암질의 용암이 분포하고 있습니다. 동부고지는 다양한 성인에 의해 단속적으로 형성된 산맥입니다. 태즈메이니아 섬은 지질구조적으로는 동부고지의 연속으로 대부분이 900m 정도의 고원이고, 중앙에는 호수가 많이 있습니다. 대륙 연안에는 해안평야가 발달되어 있습니다.